NASAの新しい望遠鏡でリスクを冒す価値はありますか?

クリスマスの日に、NASAはジェイムズウェッブ宇宙望遠鏡を打ち上げる予定です。 成功すれば、それは宇宙におけるその場所についての人類の理解を変え、アメリカの科学技術を活性化させる可能性があります。 しかし、約110億ドルの費用で、新しい機器も重大なリスクをもたらします。

失敗した場合、NASAにはプランBがありません。 そして、それは失敗する可能性があります。何百もの部品とプロセスが完全に機能するか、ミッション全体を危険にさらし、天文学を世代によって後退させる可能性があります。

1990年代後半に有名なハッブル望遠鏡の後継機の開発を開始したとき、この機関はそのようなリスクを冒すことを意図していませんでした。この曲がりくねったプロセスで学んだ教訓により、二度とそれを行う必要がなくなることを願っています。

何百年もの間、望遠鏡は人間の知識を進歩させてきました。 17世紀のガリレオの洗練は、星の研究に革命をもたらしました。 彼の死から300年後、アメリカの科学者たちは新しい技術の飛躍を見ました。それは、地球の大気に干渉されることなく空を見渡すことができる巨大な宇宙ベースの望遠鏡です。 技術的な障壁は計り知れませんが、その構想からほぼ半世紀後の1990年に、ハッブル宇宙望遠鏡が打ち上げられました。

30年後、多くの発見があり、予算の破綻、期限の遅れ、プロジェクトを悩ませていた技術的な問題を忘れがちです。 多くの要因がこれらの挫折につながりましたが、おそらく最も深刻なのは「ハッブル心理学」でした。 NASAの監査人による2018年のレポートで造られたこのフレーズは、「プロジェクトが不足した場合に追加の資金が利用可能になる」という期待を表しています。 研究者が科学的成果が管理と予算の問題を覆い隠していると考えるようになったので、そのような考え方はハッブルの開発全体に普及しました。

ハッブルの心理学は、Webbプログラムにも関係しています。 目標は、最も古い宇宙の残骸をほこりやその他の障害物を通して見ることができる革新的な赤外線望遠鏡を構築することでした。 特に、NASAが望遠鏡の機器を構築するための機器を選択した2002年には、必要な高度な技術のほとんどは存在しませんでした(2007年から2011年の発売予定日)。 しかし、過度の楽観主義により、議会が技術的なハードルを克服するために資金を流し続けるのを待っている間、機関は科学を優先するようになりました。

これは費用のかかる選択であり、締め切りが繰り返し膨らみ、予算が1990年代半ばから1,000%急増しました。過去20年間で、NASAで天体物理学に費やされた3ドルに1ドルはWebbプロジェクトに向けられてきました。 。 ある雑誌は彼を「天文学を食べた望遠鏡」と呼んだ。 酩酊はもっと悪い時期に来ることはできなかったでしょう。 天文学はここ数年「黄金時代」にあり、数十年で驚くほど多くの発見が発表されましたが、それを拡大するには新しい機器が必要になります。 NASAが予算を破るプログラムを実施し続ける限り、先導し続けるアメリカの能力は制限されるでしょう。

先月、全米アカデミーズは、10年に一度、待望の天文学と天体物理学の調査を発表しました。 彼は、ブラックホール、銀河形成、太陽系外惑星などを研究するのに役立つ新しい大型宇宙望遠鏡を、20年間で約110億ドルの費用で開発することを勧めました。 さらに興味深いことに、彼は「Grand Observatories Mission and Technology Maturation Program」を提案しました。これは、後のミッションの基礎を形成するテクノロジーへの初期投資を監督し、途中でコンセプトとデザインを変更します。

初期費用はかなりの額になりますが、時間の経過とともに、このようなアプローチはコストを削減し、柔軟性を高め、リスクを減らし、より頻繁な任務を可能にする可能性があります。 言い換えれば、次のWebbプログラムの利点を把握し、その欠点を最小限に抑えることができます。

世界は歯を食いしばってウェッブ望遠鏡の打ち上げを待っているので、それは追求する価値のあるアイデアです。 何十年もの間、米国は天文学と天体物理学の最前線にあり、何千人もの科学者と技術者を訓練し、経済に大いに役立ってきたスピンオフ技術を生み出してきました。 不必要な遅延とコスト超過のおかげで、そのリーダーシップを放棄するのは間違いです。 NASAは数年で最大の賭けをする準備をしているので、将来の技術を構築するための新しい方法に賭ける時が来ました。

アダムミンターはブルームバーグの意見コラムニストです。 彼は「ジャンクヤードプラネット:10億ドルのジャンクトレードを旅する」と「中古品:新しいグローバルヤードセールを旅する」の著者です。

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